Сердечная деятельность плода наиболее полно отражает его состояние во время беременности и родов.

Для оценки сердечной деятельности плода используют аускультацию сердцебиения плода, а также электрокардиографию (ЭКГ), фонокардиографию (ФКГ) и кардиотахографию плода. Нормальная сердечная деятельность плода характеризуется правильным ритмом, достаточной звучностью тонов, частотой сердечных сокращений (ЧСС) 120—160 ударов в 1 мин, отсутствием шумов и дополнительных тонов.

О нарушении сердечной деятельности плода свидетельствуют изменение ЧСС, глухость сердечных тонов, аритмия, кардиальные шумы и дополнительные тона. ЧСС плода более 160 ударов в 1 минуту определяется как тахикардия (161—180 — умеренная, 181 и выше — выраженная). Постоянная тахикардия является признаком гипоксии и носит компенсаторный характер. Стойкое урежение ЧСС ниже 120 ударов в 1 мин расценивается как брадикардия плода (119-100 — умеренная, менее 100 — выраженная), которая довольно часто отмечается при тяжёлой гипоксии плода, а также может быть обусловлена пороками сердца врождёнными и его проводящей системы.

Функциональная (нестойкая) брадикардия у плода периодически отмечается во время схваток родовых или потуг. Урежение ЧСС у плода возникает в результате снижения интенсивности маточно-плацентарного кровообращения во время сокращения мышцы матки и сдавления головки плода при прохождении её через родовые пути; обычно наступает через 10—20 секунд после начала потуги и исчезает с её окончанием.

Брадикардия у плода, продолжающаяся более чем 30 секунд после прекращения потуги, свидетельствует о возможной его гипоксии. Профилактика брадикардии у плода сводится к своевременному лечению гипоксии плода и предупреждению осложнений беременности и родов.

При различных патологических состояниях, сопровождающихся поражением миокарда и нарушением  сердечной деятельности плода, изменяется звучность тонов сердца (они становятся глухими либо приобретают хлопающий звонкий характер), их амплитуда и продолжительность. В норме в конце беременности продолжительность 1-го тона колеблется от 0,06 до 0,012 секунд, 2-го тона - 0,05— 0,11 секунд, комплекса QRS - 0,04-0,08 секунд.

Ранний признак гипоксии плода — укорочение диастолы. Систолический шум в большинстве случаев имеет функциональный характер и свидетельствует о гипоксии и понижении тонуса миокарда. Наличие диастолического или грубого систолического шума, их постоянство и значительная выраженность могут указывать и на органическое происхождение — врождённый порок сердца.

Одновременная регистрация ЭКГ и ФКГ позволяет провести фазовый анализ сердечного цикла плода и выявить различные нарушения ритма — от единичных экстрасистол (не имеющих решающего значения в оценке  сердечной деятельности плода) до полной блокады или мерцательной аритмии, являющихся прогностически неблагоприятными признаками. Нарушения функции проводимости и сократимости сердца находят отражение на ЭКГ — снижение вольтажа, деформация зубцов ЭКГ, полная или неполная блокада, нарушения внутрижелудочковой проводимости, депрессия или инверсия сегмента ST и др.

Большое значение для выявления ранних признаков нарушения сердечной деятельности плода имеет определение реактивности, показателем которой являются колебания ЧСС и реакция на функциональные тесты (см. Функциональные пробы в акушерстве).